Vitamina B12: importancia, función y riesgos de su deficiencia

Qué es la vitamina B12

La vitamina B12 es una de las ocho vitaminas B que tienen un papel vital para mantener el cuerpo en óptimas condiciones. Esta vitamina en particular, es probablemente la más importante. La función de la vitamina B12 va desde combatir la fatiga y mantener saludable las células nerviosas y células sanguíneas, hasta producir ADN.

Función de la vitamina B12: cobalaminaLa vitamina B12 es una vitamina soluble en agua presente de forma natural en algunos alimentos. Esto significa que puede disolverse en agua y viajar a través del torrente sanguíneo. La vitamina B12 se añade a algunos alimentos procesados y está disponible como suplemento dietético. Esta vitamina existe en diferentes formas. Contiene cobalto, por lo que los compuestos con la actividad de vitamina B12 se denominan cobalaminas. La metilcobalamina y la 5-desoxiadenosilcobalamina son las formas activas de la vitamina B12 en el metabolismo.

Función de la vitamina B12

El cuerpo necesita vitamina B12 para funcionar de manera óptima. Este nutriente se puede encontrar en alimentos como carne, pescado y productos lácteos o bien, se puede hacer en un laboratorio. A menudo se toma en combinación con otras vitaminas B. La vitamina B12 se puede ingerir en forma de pastillas para prevenir la deficiencia de vitamina B12.

La función de la vitamina B12 es importante para el tratamiento de diversas condiciones o por los siguientes motivos:

Energía

Una función de la vitamina B12  es contribuir a la producción de glóbulos rojos que transportan oxígeno por todo el cuerpo. El oxígeno viaja de los pulmones a la sangre y fluye a todos los órganos vitales como cerebro y músculos. Si estos órganos no reciben suficiente oxígeno, reducen su velocidad de función y la persona puede experimentar fatiga y cansancio. La vitamina B12 permite la liberación de energía al ayudar al cuerpo a absorber el ácido fólico. El cuerpo produce millones de glóbulos rojos por minuto. Estas células no pueden multiplicarse adecuadamente sin la vitamina B12. La producción de glóbulos rojos se reduce si los niveles de vitamina B12 son demasiado bajos. Una persona puede desarrollar anemia si el recuento de glóbulos rojos desciende.

Digestión

Se cree que la vitamina B12 ayuda con la digestión y absorción de macronutrientes. Las grasas, proteínas y carbohidratos son transformados por la vitamina B12 en energía. Sin la cantidad correcta de este nutriente en la dieta, otros nutrientes esenciales no pueden ser procesados y absorbidos por la sangre. Esto conduce a diversas deficiencias nutricionales.

Estrés

Otra función de la vitamina B12 es contribuir a que el sistema nervioso pueda combatir el estrés y la ansiedad. La vitamina B12 también es necesaria para el correcto desarrollo y función cerebral.

El metabolismo de cada célula en el cuerpo depende de la vitamina B12, ya que participa en la síntesis de ácidos grasos y la producción de energía.

Consumo diario recomendado de vitamina B12

Los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos recomiendan que las personas mayores de 14 años consuman 2.4 microgramos (mcg) de vitamina B12 por día. Las mujeres embarazadas deben asegurarse de consumir al menos 2.6 mcg y las mujeres lactantes 2.8 mcg.

La ingesta excesiva de vitamina B12 no ha demostrado cualidades tóxicas o nocivas. Sin embargo, se recomienda consultar a un médico antes de comenzar a tomar suplementos. Algunos medicamentos pueden interactuar con la función de la vitamina B12. Estos incluyen metformina, inhibidores de la bomba de protones y antagonistas de los receptores H2, a menudo utilizados para el tratamiento de la úlcera péptica. Todos estos medicamentos pueden interferir con la absorción de la vitamina B12. El antibiótico cloranfenicol también puede interferir con la producción de glóbulos rojos en personas que toman suplementos.

La siguiente tabla muestra la cantidad diaria recomendada de vitamina B12 de acuerdo con los criterios de edad, género, embarazo y lactancia. Esta información la provee la Junta de Alimentos y Nutrición de Estados Unidos.Función de la vitamina B12: consumo diario recomendado

Deficiencia de vitamina B12: factores de riesgo

Las principales causas de la deficiencia de la vitamina B12 son la malabsorción, anemia perniciosa y la malnutrición. Sin embargo, en muchos casos se desconoce la causa de la deficiencia de vitamina B12. Los siguientes grupos son  más propensos a padecer deficiencia de vitamina B12:

  • Adultos mayores
  • Individuos con anemia perniciosa
  • Personas con desórdenes gastrointestinales
  • Individuos que han tenido cirugía gastrointestinal
  • Vegetarianos
  • Mujeres embarazadas o en lactancia que siguen estrictas dietas vegetarianas
  • Lactantes de madres vegetarianas

Si se tiene nivel bajo de vitamina B12, la persona puede sentirse débil, tener menos energía y lentitud cognitiva. A esta condición se le conoce como anemia perniciosa. Otros síntomas de esta condición incluyen hormigueo y entumecimiento en los dedos de las manos y pies.

El médico puede realizar análisis de sangre para determinar si el nivel de vitamina B12 es bajo. Las personas con una dieta basada en plantas (veganos) corren un fuerte riesgo de deficiencia de este nutriente. Esto debido a que los productos de origen animal a menudo contienen vitamina B12.

Las personas mayores también corren riesgo de una falta de vitamina B12 porque el cuerpo tiene más dificultad de absorción de nutrientes a medida que se envejece. Además, los bajos niveles de ácido fólico y vitamina B12 tienden a ir de la mano.

Fuentes de vitamina B12

Función de la vitamina B12: alimentos ricos en vitamina B12La vitamina B12 se encuentra naturalmente en productos de origen animal, incluidos pescado, carne, aves, huevos, leche y productos lácteos. Este nutriente por lo general no está presente en los vegetales. Sin embargo, los cereales fortificados para el desayuno son una fuente con alta biodisponibilidad para los vegetarianos. Algunos productos nutricionales de levadura también contienen vitamina B12. Los alimentos enriquecidos varían en la formulación, por lo que es importante leer las etiquetas de los productos para determinar qué nutrientes adicionales contienen. Algunos alimentos que son buena fuente de vitamina B12 incluyen:

  • Almejas
  • Carne de res (solomillo e hígado)
  • Cereales fortificados
  • Trucha
  • Salmón rosado y salmón rojo
  • Atún enlatado en agua
  • Hamburguesa con queso
  • Pescado (eglefino, merlangus)
  • Leche baja en grasa
  • Yogurt de fruta bajo en grasa
  • Jamón
  • Huevo
  • Pollo

Consecuencias de la deficiencia de vitamina B12

Los bebés que carecen de vitamina B12 pueden mostrar movimientos inusuales como temblores en la cara y problemas de reflejos. Además, si la deficiencia no se trata, los bebés pueden presentar complicaciones para alimentarse, irritación y problemas de crecimiento.

La falta de este nutriente conlleva un riesgo potencial de daño nervioso y cerebral permanente. Algunas personas con una cantidad insuficiente de vitamina B12 tienen un mayor riesgo de desarrollar psicosis, manía y demencia.  Las personas con anemia debido a la carencia de vitamina B12  también pueden experimentar:

  • Boca o lengua adolorida
  • Pérdida de peso
  • Piel pálida o amarillenta
  • Diarrea
  • Problemas menstruales
  • Susceptibilidad a los efectos de las infecciones

Advertencias sobre el consumo de la vitamina B12

Aunque la función de la vitamina B12 es primordial para el organismo, se debe consultar a un médico antes de tomar vitamina B12 si la persona presenta:

  • Alergia a la vitamina B12 o a otro ingrediente que se encuentran en el suplemento
  • Atrofia óptica, condición genética del nervio que conecta el ojo con el cerebro
  • Sangre en la orina
  • Infección
  • Bajo nivel de hierro o ácido fólico
  • Policitemia (enfermedad ósea)

Tratamiento para la deficiencia de vitamina B12

Vitamina B12: tratamiento con inyección de cianocobalamina.La cantidad de vitamina B12 que se debe tomar depende de edad y condición de la persona. Para combatir la falta de vitamina B12, el médico o farmacéutico puede recetar una inyección de cianocabalamina. La dosis empieza con mil mcg por día durante una semana. Después una vez por semana durante un mes, y finalmente una vez al mes.

Para contrarrestar la falta de este nutriente y promover la correcta función de la vitamina B12 en el organismo, puede aplicarse inyecciones. Este método sobrepasa las posibles barreras de la malabsorción. Sin embargo, altas dosis de vitamina B12 oral también pueden ser efectivas. La capacidad de un paciente para absorber la vitamina es el factor más importante para determinar si la vitamina B12 debe administrarse por vía oral o intramuscular.

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Fuentes

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Alan Carter. (2017). Everything you need to know about vitamin B-12. 27 de julio de 2018, de Medical News Today Sitio web: https://www.medicalnewstoday.com/articles/219822.php

MayoClinic. (2017). Vitamin B-12. 27 de julio de 2018, de MayoClinic Sitio web: https://www.mayoclinic.org/drugs-supplements-vitamin-b12/art-20363663

Frieda. (2015). What Is Vitamin B12 (Methylcobalamin)?. 27 de julio de 2018, de Everyday Health Sitio web: https://www.everydayhealth.com/drugs/vitamin-b-12

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